Den forunderlige historie om en genfødt Steed Malbranque


Der var tilsyneladende en ganske løssluppen stemning i luften efter Lyons fantastiske sejr over Bastia søndag eftermiddag. At holdets altid imødekommende målmand, Rémy Vercoutre, holdt hof med de fremmødte journalister, er der ikke noget nyt i, men denne gang opfordrede han i svimlende vendinger til, at det franske landshold genindkalder en af klubkammeraterne - 33-årige Steed Malbranque.

"Jeg ville elske det, hvis Steed blev udtaget til det franske landshold", sagde Vercoutre følelsesladet. "Det er en dybfølt opfordring. Vi er ligeglade med hans alder eller med hans karrierevej. Han fortjener det så meget. Han er den mand på vores hold, der giver os det ekstra. Fra begyndelsen af sæsonen har der ikke været noget at snakke om. Han er den bedste. Han erobrer bolden tilbage, han laver fantastiske afleveringer, og nu scorer han også mål."

Faktisk scorede Malbranque for første gang i Ligue 1 i 11 år takket være et straffespark i overtiden, der med nød og næppe klemte sig ind under Bastias målmand, Macedo Novaes. Det opsummerede meget fint aftenens vanvittige præg. Der var tale om det sidste mål i en 5-2-sejr, og det mindede mest om afslutningen på en testimonial-kamp.

Hvordan straffesparket sneg sig ind, og hvorvidt Vercoutres argumenter har rod i virkeligheden, er egentlig ikke så relevant i denne sammenhæng. Det, der er bemærkelsesværdigt, er Malbranques Fugl Føniks-agtige opstigning fra den professionelle skrotbunke, han tilsyneladende af egen fri vilje smed sig på, da han sagde farvel til St. Etienne sidste år.

Midtbanespilleren havde været på Stade Geoffroy Guichard i under en måned og havde spillet præcis 26 minutter for førsteholdet, da han besluttede sig for at forlade klubben i august 2011. Alle stod måbende tilbage, og falske rygter fortalte, at det skyldtes, at hans barn var diagnosticeret med kræft. "Min søn er ikke syg, eftersom jeg ikke har nogen", bemærkede Malbranque tørt, da han talte om sine bevæggrunde, efter at kontraktopløsningen var blevet offentliggjort.

Træneren for Les Verts, Christophe Galtier, havde afsløret, at Malbranque havde trukket sig fra adskillige træninger og kampe med den begrundelse, at han ikke var mentalt klar.

"Jeg nød ikke at træne", bekræftede Malbranque. "Jeg forsøgte at være lykkelig, men magtede det ikke."

Næsten et år i personligt eksil fra sporten fulgte, selvom Malbranque insisterede på, at han aldrig havde ønsket at stoppe. "Klubben (St. Etienne, red.) fortalte, at jeg gik på pension. Det gjorde jeg aldrig", sagde han. Men alligevel, da han i juni vendte tilbage til sin barndomsklub, Lyon, hvor han i sin tid udviklede sig side om side med en spiller som Fredi Kanouté, så det ud, som om træner Rémi Garde gjorde ham en tjeneste for at få ham tilbage på benene.

Lidt efter lidt blev det klart, at der var mere tilbage i tanken, da Malbranque først spillede for andetholdet og derefter tørnede ud i en træningskamp op til sæsonen ude mod Porto den 4. august, hvorefter Garde indrømmede, at den tidligere Fulham-, Tottenham- og Sunderland-spiller var "et interessant valg" i forhold til at forstærke truppen.

Det hele handler om timing. Det ville have været et utænkeligt skifte for bare 12 måneder siden, men Lyons reducerede økonomiske råderum og Gardes insisteren på at skabe en forbindelse mellem akademiet og førsteholdet var til Malbranques fordel.

Vercoutre har helt ret i én ting: Malbranque har været fantastisk og spiller, som om han har brugt sit år væk i en iltbeholder. Søndag spillede han i sin nu vanlige rolle som den dybtliggende centrale midtbanespiller ved siden af den defensive klippe Maxime Gonalons. Han var også i stand til at lægge to afgørende afleveringer såvel som at støtte den tilbagevendte Yoann Gourcuff foran sig.

Malbranques stil har altid været forførende med sin sammenkrøbne og støvsugende behandling af bolden, der fanger opmærksomheden hos tilhængere på hver side af Kanalen. Nu begynder den stil at skabe resultater, og Lyon er kun ét point bag førerholdet, Paris Saint-Germain, med en kamp i hånden. Hvis han stadig hjælper Lyon med at udfordre PSG, når vi kommer til foråret, så vil det være lidt af en historie.