Fra en professionel synsvinkel: En hyldest til Carl Jenkinson - Arsenals nye helt mod alle odds



Det var ikke ligefrem verdens største udfordring at finde fantastiske historier om uventede sportslige triumfer i London denne sommer. Vi blev i den grad forkælet.

Nu hvor efterårsbladene begynder at falde, er der i nærheden af det olympiske stadion en førhen ukendt ung atlet i rødt, hvidt og blåt, som på egen hånd gør et ekstraordinært indtryk.

Hans navn er Carl Jenkinson.

Før vi tager et blik på nutiden, så lad os gå tilbage til den 13. februar 2010...

Det er femte runde i FA Cup'en, og Chelsea - endnu en gang båret frem af Didier Drogba - slår Cardiff City med 4-1 på The Bridge, mens Avram Grants hårdt plagede Portsmouth gør The Blues kunsten efter med en flot 4-1-sejr over rivalerne Southampton på St Mary's. Tre måneder senere mødes de to hold i den 129. FA Cup-finle på Wembley, hvor Drogba scorer det eneste mål i en kedelig og skuffende kamp.

Den 13. februar 2010 fik Carl Jenkinson debut for Conference South-holdet Welling United; en klub, der står mit hjerte nær, og faktisk det sidste hold jeg repræsenterede, før jeg blev nødt til at gå på pension på grund af en skade i 2006.

Blot fem dage efter han kunne fejre sin 18. års fødselsdag, trak den ukendte ungdomsspiller fra Charlton, på lån fra Park View Road, for første gang i den røde Welling-trøje mod Dorchester Town - og ifølge kampreferatet fra The Kent Online formår han ikke at gøre et særlig positivt førstehåndsindtryk. Der står at læse:

“Welling mistede to vitale point i jagten på playoff-pladser lørdag.

Et straffe i overtiden gjorde, at The Wings ikke fik sejren mod outsideren Dorchester, da lånespilleren fra Charlton, Carl Jenkinson, lavede en unødvendig tackling.

Teenageren, der blev overvåget af Addicks-træner Mark Kinsella fra tribunen, kastede sig ned, selvom bolden var uden for spilafstand, og begik straffet, som Matt Groves bankede ind."

En rigtig dårlig start på livet som professionel fodboldspiller for teenageren fra Harlow, som ifølge en af mine venner, der så kampen, var utrøstelig i baren efter kampen.

Ni mere solide, men muligvis ikke særlig spektakulære optrædener fulgte, før Jenkinson kunne vende tilbage til Charlton Athletic, hvor han efter endnu et lejeophold hos Eastbourne måtte vente yderligere otte måneder, før han fik sin første af otte kampe for The Addicks i en kamp mod Brentford på Griffin Park.

Vi spoler hurtigt fremad til 2012, og det er svært at tro, hvor langt backen fra Arsenal (og snart også Englands landshold) er kommet på så kort tid.

Da jeg selv har spillet på ethvert niveau fra Premier League til The Conference South (desværre i den rækkefølge i stedet for omvendt), kan jeg med sikkerhed fortælle, at livet helt nede i så lave rækker ikke er en dans på roser. Det er hurtigt, vildt og fysisk. Det kan være et nådesløst sted. Du kan ikke tillade dig bare at dukke op og tage dig friheder, uanset hvor god du er.

Men det er bestemt ikke Champions League, og sammen med 60.000 andre så jeg i sidste uge Jenkinson tørne ud for Arsenal mod Olympiakos. Hans hurtighed, styrke og defensive kløgt var fabelagtig - det samme var hans touch, afleveringer og teknik med bolden. Hans timing og evne til at tage hurtige beslutninger var ligeledes fra øverste hylde. Han var efter min mening Arsenals bedste spiller på aftenen.

Det er en virkelig imponerende opstigning, som jeg håber, vil tjene som inspiration for tusindvis af andre unge spillere, der regner med, at deres håb om at stige op fra de levere rækker til toppen af spillet er en umulig drøm.

Carl Jenkinson blev overset af de store klubber som dreng, og han har aldrig været en "golden boy". Han spillede sig ikke engang hurtigt på førsteholdet på The Valley. Faktisk kom han aldrig videre fra periferien i Sydøstlondon.

Alligevel står han nu her og tiltrækker sig opmærksomhed fra Englands landstræner, Roy Hodgson, samtidig med, at han gør det svært for Premier Leagues måske mest stabile højreback, Bacary Sagna, at tilbageerobre pladsen i start-11'eren hos The Gunners, når han er klar efter skaden.

Hvordan har Jenkinson kravlet op ad bjerget?

Jeg kan ikke bilde jer ind, at jeg kender hans personlige historie fra ende til anden, men jeg er fuldt ud bevidst om, at han har kæmpet utroligt hårdt i sin jagt efter det uopnåelige. Da hans kolleger i Charlton tog hjem til en aften med PlayStation-bold i sofaen, blev Jenkinson ofte tilbage for at finjustere sine evner i virkelighedens verden.

Han har dog også været heldig. Et medlem af Arsenals utrolige scouting-netværk må have set noget i ham til at begynde med, før vedkommende har bedt chefscout Steve Rowley om at bekræfte troen på Jenkinsons skjulte potentiale. Han har skullet præstere på det rette tidspunkt for at få det bekræftende nik, og det kan jeg kun formode, at han har gjort.

Og så gælder det om at finde en træner, der tror på dig. Charlton Athletic holdt tydeligvis af spilleren - han blev aldrig solgt - men troede de tilstrækkeligt på ham til at smide ham ind på førsteholdet? Ikke rigtigt.

Arsenal satsede knap 10 millioner kroner på, at glimtene af potentiale sammen med evnen til at fokusere og en sund karakter ville få ham til at springe ud som en førsteklasses fodboldspiller. Og trænerteamet på Arsenals træningsanlæg i London Colney har på smuk vis guidet ham hen til, hvor han er i dag.

Jeg har altid været af den overbevisning, at fodboldspillere kan vænne sig til at spille på de fleste niveauer, hvis de får tilpas lang tid til at lære. Det var tilfældet med Carl. Det tog ham tid at spille sig ind, men 16 måneder senere ligger det nærmest på hans rygrad.

Vi har alle vores begrænsninger, hvad evner angår, og Jenkinson bliver måske aldrig en Cafu, men lige nu og i den nærmeste fremtid har han uden tvivl bevist, at han hører til blandt de store drenge. Og det betyder, at han ikke længere skal duellere med Dorchesters Matt Groves i bunden af de engelske rækker.

Klik her for at læse mere fra den tidligere Arsenal-midtbanespiller Adrian Clarke