Hvorfor Villa bliver et stærkere hold efter sin overlevelseskamp


Så meget for Paolo di Canio-effekten. Efter to sejre i træk under sin kontroversielle nye manager røg Sunderland ind i et kæmpe nederlag på Villa Park, hvilket gør nedrykningskampen meget interessant. The Mackems er ikke sikre. Newcastle er i store problemer. Wigan er tvunget til at tænke på andet end FA Cup'en. Aston Villa derimod ser pludselig opkvikket ud. Har en strategi, der så ret vanvittig ud i begyndelsen af sæson, med ét givet pote?

Da Paul Lambert første gang nævnte sin plan om at erstatte en horde af oppustede, løntunge Premier League-spillere med en bande kække ynglinge fra de lavere rækker, nikkede fodboldverdenen i respekt. Så begyndte sæsonen, og en brist, som burde have været tydelig, trådte pludselig skræmmende tydeligt frem. Fodbold, som Lambert selv sagde mandag aften, handler om spillerne. Aston Villa stod fra det ene øjeblik til det andet med en masse uprøvede af slagsen.

Lavpunktet kom, efter at advarselslamperne havde blinket et godt stykke tid, på Villa park den 22. januar. Efter at være blevet slået ret klart i den første kamp i League Cup'ens første semifinale mod Bradford fra den fjerdebedste række, satte holdet en føring i første halvleg over styr i returkampen, og end ikke et sent "sejrsmål" fra Andreas Weimann kunne redde dem. Yderligere nederlag fulgte til Millwall i FA Cup'en og til Newcastle i Premier League, men der var kun tale om tjat til en allerede bevidstløs krop. Villa var traumatiseret og følelsesløs over for yderligere afstraffelse.

Ikke alt dette, skal det siges, kan tilskrives Lamberts præferencer for unge og sultne spillere. Hvis Stilian Petrov var blevet sparet for en langt hårdere fight end en nedrykningskamp, og havde Richard Dunne undgået en langtidsskade, så ville de unge spillere og de spillere, der ikke havde spillet i England før, have fået kyndig vejledning. Måske ville de ikke være faldet sammen på vigtige tidspunkter og have tabt vitale point.

Situationen så dyster ud. Mens Birmingham var afhængig af resultatet af en frisør fra Hong Kongs problemer i retten, og Wolves røg ned gennem rækkerne som et stort piano på vej gennem etagerne i et faldefærdigt hus, så ville en Aston Villa-nedrykning have efterladt West Bromwich Albion som den højeste repræsentant for fodbolden i West Midlands.

Men efter en sejr over West Ham i februar kom der igen liv i Villa. To på hinanden følgende nederlag til Arsenal og Manchester City blev skubbet væk som ting, der bare sker, efter at Villa i begge kampe forgæves havde vist fint spil. Lamberts spillere kunne ikke rigtig stå på egne ben mod eliten, men det var en anden historie mod rivalerne. Sejre over Reading, QPR, Stoke og Sunderland har givet klubben en reel chance for at undgå at afslutte det frie fald med en tur i asfalten.

Hvis det sker, og det er stadig et "hvis" så stort som Dunnes bagdel, så vil Villa rent faktisk befinde sig i en ganske favorabel position. Efter at lønudgifterne ramte loftet under Martin O'Neill, vil Lamberts strategi bringe udgifterne ned på et mere rimeligt niveau - et niveau, der bliver endnu rimeligt, når den nye Premier League-tv-aftale spytter omkring 1000 kroner ud hvert minut, fra sæsonens sidste fløjt har lydt, indtil 2013/14-sæsonen blæses i gang. Og det er bare til det hold, der slutter sidst.

Derudover vil Villa stå med et hold fyldt med unge spillere, der er kommet gennem den sværeste tid i deres liv, hvor de var blevet afskrevet af deres nærmeste. Spillere som Matthew Lowton og Joe Bennett, der har været de svageste led i store dele af sæsonen, modnes fint. Aston Villa er organiseret, arbejder hårdt for hinanden og er brutale på kontraangrebene.

Det har måske ikke været den mest afslappende måde at gøre det på, men Villa er så tæt på at afslutte en afgørende overgangssæson med succes. Det ser nu ud, som om at alt, hvad de skal gøre, er at slå Wigan på den sidste spilledag. For to måneder siden ville de have givet hvad som helst for at opnå dette.


Klik her for at læse flere interessante blogindlæg fra Iain Macintosh på blog.unibet.com