Kampen for overlevelse i Premier League



Mens vi holder os for næsen og dykker ned i oktobers mudrede efterårsvand, er det måske lidt for tidligt at lave startskuddet til nedrykningskampen. På den anden side: Hvis vi forsøger at udskille det felt af klubber, der kan rykke ud, er det svært at komme uden om de nuværende nederste seks hold, Aston Villa, Wigan Athletic, Southampton, Norwich, Reading og Queens Park Rangers.

Ligesom et overvægtig boyband fra 90'erne, der en sidste gang på fatal vis forsøger at skaffe penge til velgørende formål, er disse klubber begyndt at synke hurtigere og hurtigere mod bunden. Tre af dem vil på nådesløs vis bruge de andre til at kravle op over overfladen igen, mens de tre fortabte må nøjes med at være forvist til den sporadisk tv-transmitterede skærsild i The Championship.

Et hold, der er helt nede i kulkælderen, er Mark Hughes' Queens Park Rangers, der har samlet jammerlige to point i de første fem kampe. Efter en sommer, der har budt på en nærmest komisk købelyst af enhver spiller, hvis agents nummer var offentligt tilgængeligt, har folk som Granero, Park og Hoilett blot sørget for to mål til at rette op på de 11, som Nelsen, Bosingwa og alles favorit-havenisse Robert Green har lukket ind.

Mens meget få hold vil tage point fra et kampprogram, der byder på Spurs, Chelsea og Man City, er det den kummerlige optræden mod bundkollegerne Norwich og ydmygelsen mod Swansea, som får alarmklokkerne til at ringe. Deres træner er en mand, hvis styrke ligger i det solide, men når 22 førsteholdsspillere kommer til klubben på et år, er der ikke noget at sige til, at han endnu ikke har skabt en solid enhed. QPR har odds 4.50 på at rykke ned, og jo længere tid de er om at finde en rytme og en stil, der passer, jo bedre fremstår det odds.

Et andet hold med to Premier League-point er Reading. Mens de også har haft et hårdt startprogram, har behjertede præstationer mod de forsvarende Champions League-vindere såvel som mod sidste sæsons positive overraskelse Newcastle vist, at det ikke er manglen på engagement, der har forhindret holdet i at hente en sejr endnu. I stedet er det manglen på kvalitet og fornuft på dette niveau, da det kun er en håndfuld i truppen, som kan bidrage med den essentielle erfaring fra højeste niveau.

Men frem mod jul møder The Royals alle sine nedrykningsrivaler, og en modig vi-sætter-alt-på-ét-bræt-attitude kan blive klubbens redning. Men hvis ikke resultaterne arter sig, kan klubbens manglende økonomiske evner til at rette op på manglerne skabe store problemer, når vi når til januar. Derfor er klubben allerede sat til et ganske lavt odds på 1.62.

Et hold, der stadig lider under fraværet af træner Paul Lambert, er Norwich City - nu under ledelse af Chris Hughton. Efter at have skabt sit navn på at have forvandlet et såret og panikramt Newcastle-hold til en solid og hårdtarbejdende gruppe, lader Hughton til at have fået en opgave af lignende karakter i Norwich. Holdets forsvar er angiveligt blevet styrket efter Steven Whittakers ankomst - en spiller, der flød med strømmen fra det synkende vrag Rangers.

Meget ligesom QPR mangler man endnu en klar strategi, og holdet er i de første fem kampe blevet fanget et sted mellem ønsket om at lade kreative spillere kreere og den dårlige vane med at lade belastende spillere belaste. På den anden side: Klubben har ikke skilt sig af med nogle af de bedste spillere fra sidste sæsons determinerede mandskab og med en træner, der går til opgaven med åben pande, ser odds 1.65 på deres nedrykning noget strengt ud.

Endelig kommer vi til et hold, der rent faktisk har vundet en kamp. På trods af fire nederlag i træk i begyndelsen af sæsonen, snuppede Southampton alle tre point mod Aston Villa. Klubben har heller ikke været bange for at bruge penge på højt estimerede Championship-spillere som Nathaniel Clyne og Jay Rodriguez. Derudover kom den meget overraskende signing af Gaston Ramirez.

På trods af alle deres skrøbeligheder og mangler har Southampton været en fornøjelse at følge, og holdet har allerede uddelt blodtud til sidste sæsons top-3-hold. Kun en gang i denne sæson er det ikke lykkedes dem at score. Det er derimod i forsvaret og ikke mindst på målmandsposten, Kelvin Davies, at holdet har problemer. Der skulle dog være penge på kistebunden, og hvis de kan undgå at falde sammen inden januar, kan en indsprøjtning talent (og sandsynligvis en ny træner) være det, der gør, at de holder sig oppe i Premier League med det yderste af nogle meget flot dekorerede negle. Oddset er pt. 1.85.

Nedrykningszonens største overraskelse indtil videre har været Wigan, der ikke har været i stand til at profitere af den gode form, der gjorde, at man bevarede sit liv i den bedste række i sidste sæson. Efter afskeden med både Victor Moses og Hugo Rodallega har manglende erstatninger betydet, at ansvaret for at score mål er landet på skuldrene af anderledes ukendte størrelser. Arouna Kone ligner allerede en spiller, der er ved at knække under forventningspresset.

Det er svært overhovedet at finde positive aspekter hos Wigan. De spillere, der holdt klubben oppe i Premier League for få måneder siden, er væk, og dem, der er tilbage, vil sandsynligvis ikke forvandle sig til superhelte på en hjemmebane, hvor 17 mennesker og en border collie dukker op. Jeg er sikker på, at Roberto Martinez er en rar mand, men det betyder desværre ikke, at man får point. Smid penge på Wigan til odds 2.60, og løb!

Det bringer os frem til alles yndlingsplejehjem for spillere, der troede, at de havde endnu en "stor transfer" i sig: Aston Villa. Efter at have ladet Emile Heskey smutte, besluttede Paul Lambert sig for at bekæmpe den efterfølgende mangel på angribere, der kunne score, ved at bruge næsten 225 millioner kroner hen over sommeren.

Ja, du hørte rigtigt. Aston Villa brugte 225 millioner kroner i sommer. På spillere. Jeg har også svært ved at tro på det.

Hvis det ikke var nok med den alarmklokke, blev holdets sejr over Swansea, som skulle have fyret op under klubbens sæson, hurtigt fulgt op af det førnævnte nederlag til Southampton, og gårsdagens Midlands-derby, der som forudset var lig med en tur til tandlægen. Husk på, at holdets tidligere taktik under Alex McLeish, der gik ud på at krybe sammen i fosterstilling fra kickoff og håbe på, at modstandern fik det dårligt og skred, ikke længere er praksis. Det er sandsynligvis ikke det dummeste, man kan gøre, at smide penge efter Aston Villa som nedrykker til odds 3.75.