Superhelten Shola Ameobi



Mens hele fodboldverdenen havde øjnene rettet mod Barcelona søndag aften, hvor Cristiano Ronaldo og Lionel Messi gjorde deres for at vise, hvordan det ville have set ud, hvis Hulk Hogan og Ultimate Warrior havde wrestlet på græs, så havde Alan Pardew et problem.

Efter at have foræret Manchester United en tomålsføring - pænt pakket ind i en dyr gaveæske med flot sløjfe og kvitteringen udenpå, hvis det nu ikke lige var, hvad de havde ønsket sig - tog Newcastle kontrol over kampen, selvom det reelt var for sent.

Træneren vendte sig mod sin bænk og gav Shola Ameobi tegn til at smide sine træningsbukser og skrive sit navn på stentavlen ved gladiatorernes indgang. Selv efter 12 år med smædesange fra medier og fans er han manden, som Newcastle sætter sin lid til i svære stunder.

Jeg indrømmer, at dette havde været en meget bedre artikel, hvis ovennævnte spiller herefter var kommet ind og havde scoret et mål, som havde sat et afgørende aftryk på kampen, men det er lige nøjagtig den type spiller, Shola Ameobi er. Han er sjældent helten, der stjæler overskrifterne, men det han gør, er lige så vigtigt - om end ikke så spektakulært og umiddelbart tydeligt for alle og enhver.

Husker du Alan Shearers vanvittige langskudsmål mod Everton? Det blev scoret, efter at Ameobi elegant havde pillet en lang pasning ned med brystet og lagt bolden til rette for ham. Papiss Cisses fysisk umulige sejrsmål mod Chelsea? Roligt givet til ham, efter at Ameobi havde taget turen frem ad banen og havde vundet et indkast, der lettede modstanderens pres. Selv Laurent Roberts mirakuløse flugter mod Spurs - et af mine favoritmål nogensinde - blev smasket ind, efter at tre panikslagne forsvarsspillere på desperat vis havde forsøgt at tage bolden fra en fremadstormende angriber.

Hans entre på førsteholdet faldt sammen med det store indkøb af Carl Cort efterfulgt af Craig Bellamy, der blev hentet ind som den perfekte makker til Alan Shearer. Derefter ankom Patrick Kluivert, og det samme gjorde Michael Owen, der senere skulle blive suppleret af midlertidige stjerner som Obafemi Martins, Albert Luque, Antoine Sibierski og Mark Viduka. Al denne konkurrence har gjort, at han aldrig er blevet betragtet som førstevalg. Selv Newcastles nedrykning, der skubbede ham op i toppen af fødekæden, var hård ved Shola, som var plaget af skader og blev overskygget af en Andy Carroll på vej frem.

Men alligevel: Når holdet har haft brug for en målscorer, har han leveret varen. Når der har været brug for en mand, der fyldte noget på banen, har han tonset rundt på den sidste tredjedel af banen som en monstertruck, der blot for en enkelt dag ønskede at være et rigtigt menneske. I den første hjemmekamp i klubbens Championship-sæson, hvor tilhængerne var utilfredse og frygtsomme over udsigten til en fremtid i de lavere rækker, lavede han sit første hattrick og sørgede for noget af den optimisme, der skulle føre klubben tilbage til Premier League.

Først og fremmest når der ikke har været brug for ham, er han dukket op til træning, har arbejdet hårdt, taget plads på bænken eller på tribunen og har udført det job, som han bliver betalt for at udføre. Ingen negative overskrifter, ingen dumme beslutninger i privatlivet - og så har han sandsynligvis slet ikke hørt om Twitter.

Det har været en mærkelig karriere, hvor han har scoret sejrsmålet ude mod Peterborough og præsteret en udligning på Nou Camp. Han har dannet makkerpar med den mest scorende spiller i Premier League og er blevet holdt ude af holdet af en Marlon Harewood i halvdårlig form. Han er en spiller, der har brændt så store chancer, at selv ikke Johnnie Cochran ville kunne bortforklare dem, og alligevel er han sikkerheden selv, når bolden er blevet placeret på 11 meter-pletten. Han er noget så sjældent som en englænder, der altid har scoret på sine straffespark.

Men siden hans debut tilbage ved indgangen til det nye årtusind har de engelske landstrænere fundet folk som Michael Ricketts, Francis Jeffers, David Nugent, Carlton Cole, Kevin Davies og Jay Bothroyd mere værdige til en plads som angriber på landsholdet. Det er en uretfærdighed så enorm, at det er overraskende, at nationalhymnen til hver kamp ikke er blevet afbrudt af en vred Kanye West.

Emile Heskey formåede at score syv mål i sin landsholdskarriere. Shola Ameobi har scoret otte gange mod Sunderland alene.

Du har muligvis set Whey Aye Man - et Superman-agtigt kostume, der er udtænkt af marketingsafdelingen på St James' Park, så tilhængerne kan gøre sig selv til grin. Men hvis du nogensinde skulle få lyst til at se, hvordan en ægte superhelt ser ud, så tag et kig på Shola Ameobi. Newcastle har skabt en spiller, der gang på gang er dukket op og har reddet holdet, når alt håb tilsyneladende har været ude, og få dage fra sin 31 års fødselsdag og under sin 9. træner har han fundet sin niche som en effektiv indskifter, der venter på sidelinjen med sin flagrende kappe.

Jeg kan blive ved med at argumentere for, at han uden at være den hurtigste, stærkeste, den snedigste eller den mest snu eller kraftfulde spiller er at betragte som en af de bedste centrale angribere, jeg har set. Men jeg tror, at Sir Bobby Robson, manden der gav ham debuten for hen i mod 339 kampe siden, har sagt det bedst: "Der er uden tvivl et eller andet over Shola Ameobi. Vi er bare ikke helt sikre på, hvad det er endnu."