NHL sæson optakt: Hvem kommer til at udfordre Blackhawks?


Den nye sæson af NHL startede tirsdag aften.

Det kom ikke, som nogen stor overraskelse at Chicago Blackhawks vandt Stanley Cup i Juni, men den lockout forkortede sæson indeholdt alligevel en del overraskelser.  

Der var ikke mange, som havde forventet at New York Islanders ville nå slutspillet og give Pittsburgh en hovedpine i åbningsrunden. Ligeså få forventede at Philadelphia Flyers, ikke ville nå dertil.

New York Randers var Stanley Cups håbefulde i starten af sæsonen, men brændte helt sammen i anden runde, efter at have kæmpet for at nå slutrunden. En noget skuffende sæson for Manhatten holdet.

2013-14 bliver en 82-kamp sæson, men NHL ser alligevel lidt anderledes ud i dag. Ligaen har rettet lidt på makeupen og introduceret fire nye divisioner - the Pacific, Central, Atlantic og Metropolitan - som bliver spillet inde i to konferencer. De tre bedste hold i hver division når til slutrunden, hvilket gør divisionskampene virkelig vigtige. De resterende to slutrunde pladser i hver konference går til konferencens to bedste hold, uafhængigt af divisionen. De tæller ikke med i de automatiske slutrunde pladser i de respektive divisioner. En anelse forvirrende ?

Ja det er det nok. Men det, det nye system gør, er at lette rejse tiden for nogle hold, mens andre skal være "on the road" som aldrig før. Stadigvæk betyder det dog, at rejsetiden er fordelt mere jævnt. Detroit Red Wings, Columbus Blue jackets og Winnipeg Jets, står formentlig som vinderne af fordelingen. Efter de er kommet i østpuljen, behøver Red Wings ikke længere at tage deres, ellers alt for ofte,ture over tre tidszoner. I stedet behøver de kun at komme til vestkysten en enkelt gang. Det samme gælder for Blue Jackets, som også er kommet i østpuljen.

Dem der skal den anden vej er Winnipeg Jets, som ellers ofte besøgte Florida og Carolina under det gamle system. Disse ture er nu blevet erstattet af meget mindre trættende og tidskrævende ture til Canadians Edmonton Oilers, Calgary Flames og Vancouver Canucks.

Forandringerne har dog også sine ulemper. Omlægning har efterlaft Chicago Blackhawks og Detroit Red Wings i nye konferencer, hvilket betyder at deres traditionelt intense rivalisering kun kommer til at foregå to gange på den normale sæson. 

ØST KONFERENCEN:

Atlantic Divisionen

Finalisterne i Stanley Cup, Boston Bruins, blev hårdt ramt af lønloftet. De mistede fire nøglespillere, Andrew Ference, Nathan Horton, Tyler Seguin og RichReverly, men Bruins forbliver på 2.90, som favoriter til at vinde Atlantic divisionen og tredje favoritter til at vinde Stanley Cup på 11.50. De har trods alt en talentfuld kerne: Tuukka Rask er så god en målmand som nogen, gigant forsvarsspilleren Zdeno Chara er også en af ligaens bedste forsvarsspillere og de to unge Torey Krug og Matt Bartkowski fik et flot gennembrud sidste år. Offensivt kan man regne med at spillere som, Patrice Bergeron, Milan Lucic, David Krejci og BradMarchand gør sig gældende. Dertil har der været fornuftige tilkommere, Loui Eriksson fra Dallas og veteranen Jarome Iginla fra Pittsburgh.

Detroit Red Wings (5.00 for at vinde divisionen) har et lager af erfaring som Daniel Alfredsson, Pavel Datsjuk, Henrik Zetterberg og Johan Franzén. Gennemsnitsalderen på det hold er 29 år, et faktum der får en til at overveje om mindst holdbar til datoen ligger tilbage i tiden.

Hold også øje med den canadiske trio; Montreal Canadiens, Ottawa Senators og Toronto Maple Leafs. De er alle gode hold og særligt Canadiens og Senators kan tage andre hold på sengen, hvis de er godt kørende. Toronto Maple Leafs har langsomt, men sikkert forbedret sig de seneste år og burde nå slutrunden. Det er dog stadig et mysterium, hvorvidt de kan nå mere end det.

Metropolitan Divisionen

Vi kan roligt forvente at Pittburgh Penguins (Står til odds 1.92 for at vinde divisionen og 6.50 favoritter til at vinde det hele) og New York Rangers (6.5 for at vinde divisionen) kommer til at regere her. De er trods alt klasser foran de andre. The Penguins afslutninger skuffede dog i sidste års slutrunde mod Bruins, hvilket er alarmerende når man tager deres skudkraft i betragtning. Træner Dan Bylsma har fået en chance mere. Stjerne forsvareren Kris Letang og verdensklasse Sidney Crosby og Jevgeni Malkin er under stort pres, særligt efter deres lidt skuffende forår. Deres hold er så talentfuldt at det ikke burde være et problem at afslutte flot i Øst. Slutspillet vil i virkeligheden afgøre hvorvidt Pens sæson har været en succes eller en skuffelse.

The Rangers har ligeledes et talentfuldt hold og mon ikke stemning i omklædningsrummet er blevet væsentligt bedre siden den passionerede, men utilregnelige John Tortorella fik sparket? Han blev erstattet af Alain Vigneault fra Vancouver Canucks, som hyrede Tortorella som deres næste træner. Under Vigneault får spillerne større kreativt frirum og får formentlig det bedste ud af deres angribere.

Philadelphia Flyers (10.00 hvis de vinder divisionen) har massere af kvalitet i deres rækker, men on-ice performance er ofte for uorganiseret og usammenhængende. Nøglen til succes er at forbedre det betragteligt. At få mål burde dog ikke være et problem for Flyers, men deres modstander har det tilgengæld også lidt for sjovt ved målet i den anden ende. Deres målmandsspil giver anledning til et par spørgsmål. Steve Mason er ikke ligefrem en stjerne på det niveau. Ray Emery er en fornuftig målmand, men det er nu over seks år siden, at han tog over 50 spil på én sæson.

Efter de tre hold kommer Columbus Blue Jackets har forbedret sig støt efter de hyrede GM Jarmo Kekäläinen i foråret. New York Islandersne havde en god sæson sidste år, og efter år hvor de var faret vild, er Long Island holdet nu nogle der er værd at holde øje med. Dog er der ikke chance for, at holdene når større hæder i år.

VEST KONFERENCEN

Central Divisionen

På 1.78 er Stanley Cuppens Champions Chicago Blackhawks klare favoritter til at vinde divisionen. Fordi organisationen har været fremragende til at klare lønloftet og det betyder, at de stadig har størstedelen af deres nøglespillere. At miste Dave Bolland og Michael Frolik kommer til at gøre ondt, men når du stadig har forsvarsspillere som Duncan Keith og Brent Seabrook og angribere Patrick Sharp, Patrick Kane og Jonathan Toews i rækkerne, så er det ikke verdens undergang. På papieret ser the ud so om at Hawksne har alt og sidste sæson gjorde de da også et fantastisk arbejde ved at demonstrere, hvad de kan på is. Til 8.00 er der chance for at Blackhawks bliver den første dobbelt vinder siden Detroit Red Wings i 1998.

Når det kommer til divisions odds, er det dog måske bedre at satse på St. Louis, der er sat til 3.80 for at vinde divisionen. De har været et godt stabilt hold de sidste par sæsoner. Nu er deres job at at bære formen videre til slutspillet. The Blues' hold er et velbalanceret sammenspil af erfaring og ungdom.


Minnesota Wild har også et talentfuldt hold, men deres lock-out sæson var en skuffelse. Stjernerne Ryan Suter og Zach Parise gjorde, hvad man forventede af dem. Det samme gjaldt Mikko Koivu, men trion havde brug for mere støtte. De har potentiale, men på nuværende tidspunkt, er deres kunnen lidt af et mysterium.

Pacific Divisionen

 

Oddsne er ikke tårnhøje, men gå efter at Los Angeles Kings (3.00) vinder Pacafic divisionen. De har en liste af stjerner på deres hold, men samtidig er Darryl Sutter en krævende træner der ikke tolererer egoisme. Kings' målscoringer skuffede i sidste sæson, men hvis de kan forbedre det, er alt muligt med Jonathan Quick til at passe deres eget mål.

På nuværende tidspunkt, så hold dig fra Vancouver Canucks (4.20 hvis de vinder divisionen). The Nucks er et hold, som synes at have alt, men stadig formår at skuffe år efter år. Deres hold har evnerne til at opnå større ting, men hvordan vil holdet og den nye træner John Tortorella passe sammen i træningslokalet? Tortorella tænker forsvar først og giver ikke plads til særlig meget kreativ frihed - det der driver spillere som Daniel og Henrik Sedin. New York Rangers blokerede skud som sindsyge under Tortorella. Forvent at Canucks gør det samme, men hvad kan vi ellers se frem til med holdet? Det vil tiden vise.

Hvem holder du med i denne sæson? Tjek de seneste Stanley Cup Odds her.